La vitamina A es un antioxidante soluble a la grasa que protege a sus células contra radicales libres dañinos y juega otros papeles vitales en el cuerpo. Sin embargo, es potencialmente más peligrosa que muchas otras vitaminas debido a que se puede acumular en niveles tóxicos. Por esta razón, se debe usar con precaución.

En general, los suplementos de betacaroteno tomados en dosis nutricionales son una forma segura de obtener la vitamina A que usted necesita. A veces llamada "pro vitamina A," se cree que el betacaroteno es transformado en vitamina A sólo en la medida en que su cuerpo la necesita y, por tanto debería presentar mucho menor riesgo de intoxicación.

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Requerimientos/Fuentes  

La vitamina A es un nutriente esencial - lo cual significa que usted lo obtiene en su dieta. Las recomendaciones estadounidenses oficiales para la ingesta diaria de vitamina A se expresan en unidades internacionales (UI por sus siglas en inglés) o equivalentes de la actividad del retinol (RAE por sus siglas en inglés), las cuales son medidas en microgramos, como sigue: 38

  • Bebés de 0 - 6 meses, 400 mcg RAE ó 1330 UI
    7 - 12 meses, 500 mcg RAE ó 1665 UI
  • Niños de 1 - 3 años, 300 mcg RAE ó 1000 UI
    4 - 8 años, 400 mcg RAE ó 1330 UI
  • Hombres de 9 - 13 años, 600 mcg RAE ó 2000 UI
    14 años o más, 900 mcg RAE ó 3000 UI
  • Mujeres de 9 - 13 años, 600 mcg RAE ó 2000 UI
    14 años y más, 700 mcg RAE ó 2330 UI
  • Mujeres embarazadas, 770 mcg RAE ó 2560 UI (750 mcg RAE ó 2500 UI si tiene 18 años o menos)
  • Mujeres lactantes, 1,300 mcg RAE ó 4300 UI (1,200 mcg RAE ó 4000 UI si tiene 18 años o menos)

Advertencia: Las mujeres embarazadas no deberían tomar suplementos de vitamina A. En su lugar deberían tomar beta-caroteno.

Obtenemos la vitamina A a partir de muchos alimentos, ya sea en la forma de vitamina A o betacaroteno. El hígado y los productos lácteos son fuentes excelentes de vitamina A. Las zanahorias, albaricoques, col rizada, kale, papas dulces, perejil y espinacas son buenas fuentes también.

La deficiencia de vitamina A es común en los países en vías de desarrollo. 1 En el mundo desarrollado, la deficiencia es relativamente rara. Sin embargo, ciertas enfermedades pueden causar deficiencia de vitamina A, al afectar la habilidad del tracto digestivo para absorber nutrientes. Estas incluyen enfermedad de Crohn , colitis ulcerativa y fibrosis quística.

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Dosis Terapéuticas  

Aunque algunos estudios han usado altas dosis de vitamina A, la ingesta arriba del nivel límite superior no es recomendable excepto con el consejo médico (vea Cuestiones de Seguridad).

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Usos Terapéuticos  

Existe alguna evidencia de que los suplementos de vitamina A reducen las muertes por sarampión y otras enfermedades infecciosas entre niños en países en vías de desarrollo, 3,39 presumiblemente debido a que estos corrigen una deficiencia en las dietas de los niños. Esto no significa que los suplementos de vitamina A arriba y más allá del requerimiento nutricional básico son un tratamiento útil para el sarampión o alguna otra enfermedad de la niñez.

La vitamina A podría mejorar el control de azúcar en la sangre en personas con diabetes . Desafortunadamente, las personas con diabetes podrían también ser especialmente vulnerables a daño hepático por cantidades excesivas de vitamina A (vea Cuestiones de Seguridad). Por tanto, si usted padece diabetes, debería tomar vitamina A sólo con el consejo de un médico.

La vitamina A ha sido utilizada en el pasado para una variedad de enfermedades de la piel como el acné , eccema , psoriasis y la seborrea , pero debido a que usted necesita usar grandes cantidades (las cuales podrían provocar intoxicación) para lograr beneficios, los medicamentos estándar son más seguros. Las dosis elevadas de vitamina A podrían también ser benéficas para la menorragia (menstruación abundante), 4 pero una vez más no es seguro.

Evidencia incompleta e inconsistente sugiere que la vitamina A o betacaroteno podría ser benéfica para personas con infección por VIH. 5-11 Partiendo del hecho de evidencia débil, la vitamina A también ha sido propuesta como un tratamiento para una amplia variedad de otras enfermedades, incluyendo síndrome de Down, infecciones del oído , trastornos alimenticios , glaucoma , gota , visión nocturna deteriorada, cálculos renales , lupus , esclerosis múltiple , colitis ulcerativa , y úlceras .

Un estudio sugiere que la vitamina A no es efectiva para la enfermedad de Crohn . 12

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¿Cuál Es la Evidencia Científica para la Vitamina A?  

Diabetes

Según muchos 16,17 pero no todos los 18,19 estudios, las personas con diabetes tienden a tener deficiencia de vitamina A.

Un estudio observacional sugiere que los suplementos de vitamina A pueden mejorar el control del azúcar en la sangre en personas con diabetes. 20 Sin embargo, debido a intereses de seguridad, ellas no deberían usar complementos de vitamina A excepto bajo la supervisión médica (vea Cuestiones de Seguridad).

Trastornos de la Piel

La vitamina A ha sido probada para varios trastornos de la piel, incluyendo el acné , psoriasis , rosácea , seborrea y eccema . 21 - 24 Sin embargo, los beneficios vistos han sido cuando mucho modestos y generalmente la vitamina A ha tenido que ser tomada en dosis potencialmente tóxicas para producir buenos efectos.

Menorragia (Menstruación Abundante)

Un estudio sugiere que las mujeres con sangrado menstrual abundante pueden beneficiarse tomando 25,000 UI diarias de vitamina A. 25 Pero la vitamina A no puede ser recomendada como un tratamiento en curso para la menorragia, ya que las mujeres que menstruan pueden embarazarse y aun dosis bajas de vitamina A suplementaria podría causar defectos de nacimiento.

Apoyo en el VIH

Un pequeño estudio de doble ciego sugirió que tomar betacaroteno podría elevar el conteo de glóbulos blancos en personas con VIH . 26 Sin embargo, dos grandes ensayos doble ciego subsecuentes no descubrieron diferencias significativas entre aquellos que tomaban betacaroteno o placebo en el conteo de glóbulos blancos, conteo CD4+, u otras medidas de función inmune. 27,28

Dos estudios observacionales con una duración de 6 a 8 semanas sugieren que las ingestas elevadas de vitamina A o betacaroteno pueden ser útiles, pero también descubrieron que se debe tener cuidado con respecto a la dosis. 29,30 Este grupo de investigadores generalmente vincularon la alta ingesta de vitamina A o betacaroteno para reducir el riesgo de SIDA y disminuir los índices de muertes, con una excepción importante: Las personas con la ingesta más alta de cualquier nutriente (más de 11,179 UI por día de betacaroteno; o más de 20,268 UI diarias de vitamina A) empeoraron más que aquellos que sólo tomaron un tanto menos.

A pesar de las esperanzas de que la vitamina A dado a mujeres VIH positivas, embarazadas podría reducir el rango de infección de sus bebés, dos estudios doble ciego no han encontrado diferencias significativas entre bebé cuyas madres tomaron vitamina A comparado con aquellos cuyas madres tomaron placebo. 31,32 En cualquier caso, la vitamina A no se considera segura en el embarazo; es preferible el betacaroteno.

Enfermedad de Crohn

Según un estudio doble ciego de 86 personas con enfermedad de Crohn , la vitamina A no ayuda a prevenir los brotes. 33

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Cuestiones de Seguridad  

Los niveles seguros de ingesta máxima de vitamina A se han establecido como sigue: 38

  • Bebés de 0 - 12 meses, 600 mcg RAE ó 2000 UI
  • Niños de 1 - 3 años, 600 mcg RAE ó 2000 UI
    4 - 8 años, 900 mcg RAE ó 3000 UI
  • Hombres y mujeres de 9 - 13 años, 1,700 mcg RAE ó 5660 UI
    14 - 18 años, 2,800 mcg RAE ó 9320 UI
    19 años y más, 3,000 mcg RAE ó 10,000 UI
  • Mujeres embarazadas, 3,000 mcg RAE ó 10,000 UI (2,800 mcg RAE ó 9320 UI si tiene 18 años o menos)
  • Mujeres lactando, 3,000 mcg RAE ó 10,000 UI (2,800 mcg RAE ó 9320 UI si tiene 18 años o menos)

Las dosis de vitamina A arriba de 50,000 UI por día tomadas por varios años pueden causar lesión hepática, problemas óseos, fatiga, pérdida de cabello, dolores de cabeza y piel reseca.

Si ya tiene enfermedad hepática, revise con su médico antes de tomar suplementos de vitamina A, porque aun dosis pequeñas pueden ser dañinas para usted.

Se cree que las personas con diabetes pueden tener problemas para liberar la vitamina A almacenada en el hígado. Esto podría significar que ellas están en mayor riesgo de intoxicación por vitamina A.

La ingesta excesiva de vitamina A (o betacaroteno) parece acelerar la lesión hepática en personas con alcoholismo.34 Además, la ingesta excesiva de vitamina A puede incrementar el riesgo de osteoporosis . 35,40

Las mujeres deberían evitar los suplementos de vitamina A durante el embarazo, porque en niveles tóxicos esta podría incrementar el riesgo de defectos de nacimiento. Las mujeres embarazadas que toman medicinas de ácido valpróico (Depakote, Depacon o Depakene) incluso podrían estar en mayor riesgo de intoxicación por vitamina A. 36

La vitamina A podría incrementar los efectos anticoagulantes de la warfarina . 37 Además, debido a que la vitamina A químicamente asemeja a la medicina isotretinoína (Accutane), podría amplificar sus efectos tóxicos.

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Interacciones que Debería Saber  

Si usted está tomando

  • Isotretinoína (Accutane) : No tome vitamina A porque estas podrían aumentar la toxicidad una de otra.
  • Ácido valproico (Depakote, Depacon, o7 Depakene) y usted está embarazada: No tome suplementos de vitamina A a menos que lo aconseje un médico.
  • Warfarina : No tome suplementos de vitamina A a menos que sea aconsejado por un médico.