El masaje infantil puede aliviar el dolor, ofrecer comodidad y proporcionar un vínculo duradero entre los padres y los bebés.

Cuando Jake de dos meses de edad se presentó a su primera clase de masaje infantil, estaba llorando. De acuerdo con su joven madre, Jake lloraba la mayor parte del tiempo y había perdido toda la confianza en su capacidad para tranquilizarlo. Aunque los médicos buscaban las razones físicas del constante llanto de Jake, su mamá necesitaba ayuda inmediatamente.

Peg Farlow y Maria Mathius guiaron las manos de la joven madre hacia la barriguita del niño en forma de círculo en sentido de las manecillas del reloj. Con menos de 10 pulgadas de separación la madre y el bebé en llanto, Farlow recuerda el momento cuando los dedos de la madre descansaron sobre el colon descendiente y su hijo paró de llorar. "Sus pequeños ojos parpadearon y miró fijamente a los ojos de su madre," recuerda Farlow. "La magia que ocurrió entre el niño y la madre emocionó a toda la habitación."

Farlow, una terapeuta de masaje autorizada, instructora certificada de masaje infantil y patóloga del lenguaje/habla en Alabama, instruye a los padres sobre lo básico del masaje infantil. "Todos los bebés necesitan una caricia segura y abrigadora y eso el lo que el masaje ofrece," ella explica. "Enseñar a la gente que cuida a los niños cómo utilizar el masaje/caricia les ofrece la oportunidad de hacer algo reconfortante por sus hijos y también, es realmente divertido para ellos."

¿Una Nueva Moda o Una Vieja Tradición?  

El masaje infantil se ha practicado por siglos en las culturas orientales, pero el Mundo Occidental no se introdujo al masaje infantil hasta que Vimala McClure regresó a los Estados Unidos en la década de 1970 después de trabajar en un pequeño orfanato en la India.

Combinar los antiguos métodos indios con el masaje sueco, las técnicas de acupresión , reflexología y yoga , los métodos que McClure resume en su libro, Infant Massage: A Handbook for Loving Parents , son las bases para el masaje infantil en los Estados Unidos.

"En mi corazón y mente, está es una antigua enseñanza de la cual fui afortunada al poder unir una forma que es particularmente beneficiosa en la manera como los padres occidentales lo hacen," dice McClure dice. En 1986, McClure estableció la International Association of Infant Massage (IAIM) la cual tiene 27 sucursales alrededor del mundo y ha capacitado a más de 10,000 instructores en los Estados Unidos.

Los Beneficios Físicos del Masaje  

La rutina regular del masaje infantil ofrece beneficios adicionales al niño y a las personas que lo cuidan no necesariamente proporcionados por la caricia afectuosa normal.

"Los bebés no se desarrollan completamente en el nacimiento. Necesitan ayuda de todas las formas para sobrevivir," ella dice. El masaje proporciona mucha de esa ayuda, tonificando los sistemas respiratorio, circulatorio y gastrointestinal, además de proporcionar los consejos tan necesarios para la salud emocional en el desarrollo del niño."

Los beneficios del masaje son corroborados por más de 70 estudios llevados por the University of Miami's Touch Research Institute (TRI). Uno de los estudios más reconocidos mostró que los bebés prematuros a quienes se les dio masaje durante 15 minutos tres veces al día, subieron un 47% más de peso, estaban más despiertos, mejor calificados por the Brazelton Neonatal Behavior Assessment Test y se dieron de alta del hospital seis días antes que los bebés prematuros que no se les dio masaje. Ocho meses después, a los bebés que se les dio masaje mantuvieron el peso obtenido y mostraron un aumento cognitivo y desarrollo motriz. Actualmente, ellos han encontrado también que el masaje es útil para reducir los comportamientos de estrés infantil previstos.

Una serie de estudios de diarios evaluados por profesionales han indicado que los beneficios del masaje infantil incluyen:

  • Sistema inmunológico fortalecido
  • Tono muscular mejorado
  • Aumento en el desarrollo del sistema nervioso
  • Aumento de la circulación
  • Sueño mejorado
  • Reducción de los síntomas de flatulencia, cólicos y estreñimiento
  • Reducción de la agitación e irritabilidad
  • Incremento de la alerta durante los momentos en que se está despierto
  • Fortalecimiento de la comunicación y del lazo padre-hijo
  • Incremento de la confianza de la persona que cuida al niño

Creando una Conexión  

"Mientras el masaje infantil proporcionan innumerables beneficios psicológicos a los bebés, no debería pensarse que es un tratamiento terapéutico que se le hace a un bebé. Es una interacción afectiva que se experimenta con un bebé," recuerda McClure. De hecho, algunos estudios sugieren que las culturas que abrazan, dan masaje, y mecen a sus bebés provoca que los adultos sean menos agresivos y violentos.

Shel Franco de Madison, Wisconsin, ha estado dando masaje a sus hijos desde el primer día. "Me siento más conectada a ellos," dice. "Me gustaría pensar que mis hijos tendrán una idea sana de intimidad, que ellos sabrán qué tan importante es una caricia, y cómo la caricia correcta puede inundar con paz su corazón y su alma." En un nivel más práctico, Franco admite que el masaje le ayuda a calmar a sus hijos especialmente cuando están cansados o sobre estimulados, lo cual también la ayuda a relajarse.

Y no sólo las mamás deberían darle masaje a sus bebés. Un estudio de Australia mostró que los papás que dieron masaje y bañaron a sus bebés de manera regular fomentaron una mejor respuesta de los bebés de 12 semanas de edad (medido por el contacto visual moderado, la sonrisa, la vocalización y el acercamiento) y se involucraron más con sus bebés.

Pruebe Una Clase  

Hay numerosos libros y videos disponibles que pueden enseñar las caricias básicas del masaje infantil, pero las clases ofrecen mucho más a los padres.

Elaine Weisberg y Rita Day, enfermeras autorizadas e instructoras de masaje infantil certificadas, dan clases de masaje infantil en Baptist Hospital East en Louisville, Kentucky. "Se les enseña muchas cosas a los padres en la clase por ejemplo cómo leer las señales no verbales de sus bebés al igual que las caricias," dicen ellas. Además, con frecuencia discuten de otros temas de importancia a los nuevos padres tales como alimentación, dentición, sueño y desarrollo. "El grupo puede ser una riqueza en información y en apoyo para estos asuntos," agrega Day.

Una típica sesión se realiza sentándose en el suelo con las luces tenues y con música tranquila y relajante. Weisberg y Day comienzan la sesión con un respiro breve y un periodo de relajación. Weisberg y Day muestran las caricias con muñecas mientras los padres practican con sus bebés. La sesión termina con una canción de cuna Bengalí. Las palabras significan, "te amo mi querido bebé." Al final de tres clases de una hora, los padres tienen las habilidades necesarias para darle a sus bebés un masaje en todo el cuerpo.

"Todo el proceso de los lazos afectivos se fortalece debido a que usted no puede darle un masaje a su bebé y retirárselo," dice Weisberg. "Al aprender a interpretar las señales de sus bebés y mirándolos, los padres tienen encuentros más positivos con sus bebés."