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Definición  

La diarrea hace referencia a más de tres evacuaciones de heces fecales líquidas y flojas en un mismo día. Agota los líquidos y los electrólitos del cuerpo. Puede ser:

  • Aguda: de manifestación repentina y breve duración
  • Crónica: prolongada
  • Recurrente: intermitente

Si una persona pierde demasiado líquido, puede deshidratarse . La deshidratación es particularmente peligrosa en bebés, niños pequeños y ancianos.

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Causas  

Las causas pueden incluir:

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Factores de riesgo  

Los factores de riesgo incluyen:

  • Viajar a un país en vías de desarrollo donde el suministro de agua y alimentos puede estar contaminado
  • Tener un sistema inmunitario gravemente debilitado, por ejemplo, si se padece SIDA o después de un trasplante de órganos
  • Tomar determinados medicamentos
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Síntomas  

Los síntomas pueden incluir:

  • Evacuaciones frecuentes de heces fecales líquidas y flojas
  • Dolor abdominal, calambres
  • Necesidad urgente de defecar
  • Sangre o mucosa en las heces
  • Fiebre
  • Deshidratación
  • Náusea, vómitos
  • Dolores y molestias musculares
  • Pérdida de peso
  • Desnutrición

¿Cuándo debo llamar al médico?  

Llame al médico si usted:

  • Tiene diarrea durante más de tres días
  • No puede comer ni beber para mantenerse hidratado
  • Tiene fiebre

Llame al médico si su hijo pequeño:

  • Tiene diarrea durante más de un día
  • Presenta pus en las heces
  • Está deshidratado (no moja los pañales en tres horas, presenta sequedad bucal, llora sin lágrimas o la piel se mantiene levantada después de pellizcarla)
  • Está somnoliento o irritable
  • Tiene fiebre

¿Cuándo debo pedir asistencia médica inmediata?  

Solicite asistencia médica o diríjase a la sala de urgencias inmediatamente si usted o su hijo:

  • Tienen dolor abdominal intenso y cólicos
  • Presentan heces negras o con sangre
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Diagnóstico  

El médico le preguntará acerca de sus síntomas y antecedentes clínicos. Se le realizará un examen físico. Para determinar la causa de la diarrea, el médico le hará preguntas como:

  • ¿Alguien más en su familia tiene diarrea?
  • ¿Qué tipo de alimentos ha consumido recientemente?
  • ¿Toma agua en buen estado?
  • ¿Sus niños van a guarderías?
  • ¿Ha viajado recientemente?
  • ¿Consume laxantes?
  • ¿Qué medicamentos toma?
  • ¿Tiene algún otro síntoma además de diarrea (p. ej., fiebre, sarpullido, dolor en las articulaciones)?
  • ¿Cuáles son sus antecedentes sexuales?
  • ¿Alguna vez le han practicado una cirugía abdominal?

Las pruebas pueden incluir:

  • Análisis de laboratorio de una muestra fecal
  • Análisis de sangre
  • Ayuna o exámenes de eliminación de alimentos
  • Tacto rectal: examen del recto en el cual el médico, usando un guante, introduce un dedo en el recto
  • Sigmoidoscopia flexible : se inserta una cánula delgada e iluminada en el recto para examinar el recto y la parte inferior del colon
  • Colonoscopia : se inserta una cánula delgada e iluminada a través del recto hasta el colon para examinar el revestimiento del colon
  • Biopsia : extracción de una muestra de tejido del colon para analizarla (puede realizarse como parte de una colonoscopia o sigmoidoscopia flexible)
  • Tránsito esofagogastroduodenal : una serie de radiografías del sistema digestivo superior tomadas después de beber una solución de bario
  • Enema de bario : inserción de líquido en el recto que hace que el revestimiento del colon aparezca en una radiografía
Enema de bario  
Radiografía de colon

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Tratamiento  

El tratamiento de la afección subyacente puede ayudar a aliviar la diarrea.

Las recomendaciones generales para tratar la diarrea incluyen:

Beba mucho líquido  

El agua por sí sola no reemplaza los electrólitos perdidos en la diarrea. En el caso de los adultos y los niños, busque soluciones de rehidratación oral específicas para la edad. Evite los jugos de frutas y gaseosas. En el caso de los niños pequeños, siga amamantándolos o dándoles el biberón.

Pregúntele al médico qué debe comer  

Los médicos difieren en el enfoque del tratamiento de la diarrea. Por ejemplo, el médico puede recomendarle que:

  • Beba solo líquidos durante las fases graves de la diarrea.
  • Evite determinados alimentos, como los alimentos muy picantes, grasosos o con alto contenido de fibra, los productos lácteos en grandes cantidades y las bebidas con cafeína.
  • Coma determinados alimentos, como carbohidratos complejos (p. ej., pastas, arroz), yogurt, frutas y verduras, y carnes magras.

Consulte con el médico las pautas de dieta que debe seguir. A medida que disminuye la diarrea, se pueden volver a consumir los alimentos saludables habituales.

Alivie el dolor abdominal con calor  

Utilice una botella de agua o almohadilla caliente en el abdomen para aliviar los calambres y el dolor.

Medicamentos  

El médico puede recomendarle medicamentos, como:

  • Medicamentos antidiarreicos (p. ej., subsalicilato de bismuto , clorhidrato de loperamida )
  • Antibióticos: pueden ser necesarios si la causa de la diarrea es una infección bacteriana
  • Probióticos (p. ej., Lactobacillus casei , Enterococcus faecium , Saccharomyces boulardii ): pueden ser beneficiosos en algunos casos
  • Suplementos de cinc : se pueden recomendar en algunos casos

Los niños no deben tomar medicamentos, a menos que lo recomiende específicamente el médico.

Hospitalización  

La diarrea puede provocar una deshidratación grave. Es posible que deba ser hospitalizado. Le administrarán líquidos por vía intravenosa.

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Prevención  

Para reducir la posibilidad de contraer diarrea:

  • Lávese las manos cuidadosamente.
  • Prepare y conserve la comida de forma segura y saludable.
  • Si tiene diarrea, no prepare comida para otras personas.
  • Si viaja:
    • Tome agua embotellada.
    • Utilice agua embotellada para cepillarse los dientes.
    • Evite las bebidas con hielo.
    • No consuma alimentos comprados de vendedores ambulantes.
    • No coma frutas ni verduras crudos. (Todos los productos deben pelarse y/o cocinarse).
    • Asegúrese de que la carne esté bien cocida.
    • Consuma productos lácteos pasteurizados únicamente.
    • Si come mariscos, asegúrese de que estén bien cocidos.

El rotavirus es una causa común de diarrea en los niños menores de 5 años. Existe una vacuna para prevenir el rotavirus. La primera dosis se administra a los dos meses de edad. Asegúrese de que el lactante haya recibido esta vacuna.